¿Cómo reacciona la megafauna ante un mortífero ciclón?
Los mamíferos en el Parque Nacional Gorongosa varían en tamaño, desde el diminuto oribí, que perdió la mitad de su población por el ciclón 'Idai' (en la imagen), hasta los enormes elefantes que no sufrieron víctimas mortales a causa de la tormenta ni de sus consecuencias. Foto: Hallie Brown, Princeton University

En la Universidad de Princeton, en New Jersey (EE UU), un equipo de investigadores logró analizar en tiempo real el comportamiento de grandes herbívoros y carnívoros de Mozambique (África), ante el intenso ciclón tropical Idai que, además de intensas lluvias, registró vientos de 168,9 km/hora.

En un estudio observacional que difunde Nature, su director, Robert Pringle, del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva, explica los detalles sobre la utilización de una red de cámaras y collares GPS en el Parque Nacional Gorongosa.

De esta forma, observaron en tiempo real cómo reaccionaban los animales al ciclón Idai, calificado como el más mortífero en el hemisferio sur, con vientos huracanados cercanos a los 170 km/hora. Este ciclón arrasó, en mayo de 2019, ese parque de Mozambique.

Es bien sabido que los fenómenos meteorológicos extremos perturban los ecosistemas y amenazan cada vez más la biodiversidad. En este sentido, los científicos hacen hincapié en la necesidad de pronosticar y mitigar los impactos de estos eventos.

Para ello y como se dice en este estudio, se requiere conocimiento de cómo se distribuye el riesgo entre especies y ambientes. Sin embargo, la escala y la imprevisibilidad de los eventos extremos complican la evaluación de riesgos, “especialmente para los animales grandes (megafauna), que son ecológicamente importantes y desproporcionadamente amenazados, pero tienen un amplio alcance y son difíciles de monitorear”.

Así, se plantea la hipótesis de que rasgos como el tamaño corporal, la capacidad de dispersión y la afiliación al hábitat determinan la vulnerabilidad de los animales a los peligros naturales, pero rara vez ha sido posible probar estas hipótesis o, más generalmente, vincular los efectos ecológicos a corto y largo plazo de las perturbaciones relacionadas con el clima.

Ciclón tropical ‘Idai’

¿Cómo reacciona la megafauna ante un mortífero ciclón?
Cuando el ciclón ‘Idai’ azotó Gorongosa el 15 de marzo de 2019, con vientos de unos 170 km/hora y fuertes lluvias, las inundaciones resultantes transformaron el ecosistema del parque, matando a la mitad de los oribí y los reedbuck y dañando otras poblaciones de herbívoros. Imagen: Robert Pringle, Princeton University

En este estudio, se muestra cómo los grandes herbívoros y carnívoros de Mozambique respondieron al intenso ciclón tropical Idai, la tormenta más mortífera registrada en África, en escalas que van desde decisiones individuales en las horas posteriores a su llegada a tierra hasta cambios en la composición de la comunidad casi dos años después. Los animales respondieron conductualmente al aumento de las inundaciones desplazándose cuesta arriba y cambiando sus dietas.

Con las imágenes recogidas por las cámaras, collares GPS y otros dispositivos, el personal del parque y los científicos tuvieron una oportunidad sin precedentes de visualizar, minuto a minuto, cómo ese ciclón afectó al parque y cómo respondieron los animales, recuerda la primera autora del estudio, Hallie Brown.

Este es el primer estudio que ha podido rastrear las respuestas en tiempo real de una comunidad de grandes mamíferos a un desastre natural”, subraya Robert Pringle, en el Parque Nacional Gorongosa desde sus inicios.

El equipo de investigadores descubrió que el mejor predictor de supervivencia era el tamaño. Las inundaciones transformaron el ecosistema del parque y los animales más pequeños fueron los más afectados.

La mitad de los oribí y los reedbuck (dos pequeñas especies de antílopes) murieron, pero los mamíferos más grandes sufrieron pocas muertes, o ninguna. Algunos de los pequeños herbívoros murieron durante la tormenta, incapaces de escapar de las crecientes aguas, mientras que otros perecieron de hambre o desnutrición después, cuando los pastos ricos en nutrientes se ahogaron, dejando a los animales buscando.

Especies ecológicamente vulnerables

Los bushbucks, que son la especie más pequeña que puede usar un collar con GPS, vieron morir a tres de sus ocho animales con collar (el macho más pequeño y las dos hembras más pequeñas), pero sólo perdieron el 4% de su población en general.

Los datos del GPS revelaron que los bushbucks buscaban colinas para escalar, incluidos montículos de termitas que alcanzan hasta cinco metros de altura y 20 metros de longitud, que se convirtieron en islas durante la inundación.

Los investigadores vieron que un sobreviviente saltaba de un montículo a otro, pasando rápidamente a través de las aguas de la inundación en el medio, antes de encontrar seguridad en el bosque en elevaciones más altas. Los cuatro herbívoros más grandes que llevaban collares con GPS (nyala, kudu, sable y elefante) no tuvieron víctimas mortales. El tamaño corporal también ofrecía una protección secundaria, según este equipo.

El único estudio previo sobre los efectos de los huracanes en las poblaciones insulares examinó lagartos y arañas en las Bahamas y encontró patrones muy similares. “Es increíble cómo los patrones cruzan líneas taxonómicas y geográficas. Parece que se desarrollan de la misma manera en nuestro ecosistema terrestre, con los mamíferos más grandes de la Tierra y con estos diminutos invertebrados y reptiles en las Bahamas”, reconoce Hallie Brown.

Con los resultados de su estudio, este equipo interdisciplinar de la Universidad de Princeton recomienda, ante posibles situaciones similares, evacuar a las criaturas más pequeñas y ecológicamente vulnerables a áreas más seguras antes de que lleguen las tormentas y proporcionar alimento complementario después de la tormenta.

Una vez que todos los pastos se ahogan, los animales buscan alimento en arbustos y cortezas menos nutritivos, y muchas criaturas pequeñas no pueden sobrevivir a ese cambio en la dieta.

 

Dejar respuesta

Please enter your comment!
Please enter your name here