Perros superdotados: ¿tienen características comunes?
Shira, seis años, hembra, mezcla de Border Collie, fue rescatada cuando era pequeña. Vive en New Jersey (EE UU) y conoce los nombres de 125 juguetes. Foto: Tres Hanley-Millman

Desde la Univeridad Eótvös Loránd (Hungría) apuestan por una perra de la raza Border Collie, de seis años edad, como el máximo exponente de perros superdotados. En un estudio revelan que Shira tiene la capacidad de distinguir, por su nombre, un total de 125 juguetes cuando se le dice verbalmente.

En este innovador trabajo, que aparece en Scientific Reports, sus autores exponen una serie de características que comparte un grupo de perros superdotados.

Los perros que poseen un vocabulario receptivo de etiquetas de objetos, esto es, la capacidad de asociar una etiqueta verbal con un objeto, tienen el potencial de servir como modelo comparativo para investigar diversos mecanismos cognitivos.

Vídeo: Genius Dog Challenge

 

Estos pueden incluir la adquisición de etiquetas de objetos, su comprensión como señales comunicativas referenciales por parte de especies no humanas y su percepción como representantes de categorías.

Además, su conocimiento sobre las etiquetas se puede utilizar para examinar si tienen un sesgo de atención hacia ciertas características de los objetos. La influencia de las etiquetas verbales (y, en última instancia, del lenguaje) en las representaciones mentales, según estos investigadores, puede examinarse comparando canes con conocimiento de etiquetas de objetos con perros ingenuos.

Para estos investigadores, que forman parte del Family Dog Project, los perros dotados para aprender palabras (GWL) parecen compartir muchas de las mismas características distintivas, pero debido a su rareza, no está claro si estas similitudes son sólo anecdóticas o reflejan características similares en estos excepcionales individuos.

Este es el primer estudio realizado en una muestra de 41 perros GWL que fueron reclutados y evaluados utilizando un modelo de ciencia ciudadana. Después de probar su vocabulario receptivo sobre los nombres de los juguetes, los científicos pidieron a los dueños que completaran un cuestionario sobre sus experiencias de vida y las de su mascota.

Perros superdotados

“Nuestros hallazgos resaltan varias características que comparten la mayoría de los perros GWL -añaden-, como su velocidad de aprendizaje, su amplio vocabulario y que aprendieron los nombres de los juguetes de forma espontánea, sin la intención explícita de sus dueños”. Y validan evidencia anecdótica previa sobre características comunes ofreciendo apoyo adicional a la hipótesis de que representan un grupo único.

En un estudio anterior, los científicos descubrieron que sólo muy pocos podían aprender los nombres de los objetos, en su mayoría juguetes. Los investigadores querían comprender mejor este fenómeno y, por lo tanto, necesitaban encontrar más perros con esta habilidad.

Durante cinco años, buscaron en todo el mundo estos canes únicos dotados para aprender palabras. Como parte de esta búsqueda, en 2020 lanzaron una campaña en las redes sociales y difundieron sus experimentos con perros GWL.

Para la doctora Claudia Fugazza, líder del equipo, “fue un proyecto de ciencia ciudadana. Cuando el dueño de un perro nos dijo que creía que su mascota conocía los nombres de los juguetes, le dimos instrucciones sobre cómo realizar la prueba y le pedimos que nos enviara el vídeo”.

Posteriormente, los investigadores mantuvieron una reunión online con los dueños para probar el vocabulario del perro en condiciones controladas y, si demostraba que conocía los nombres de sus juguetes, entonces pidieron a los dueños que completaran un cuestionario.

“En el cuestionario, preguntamos sobre la experiencia de vida de su mascota, su propia experiencia en la crianza y entrenamiento y sobre el proceso mediante el cual llegó a aprender los nombres de sus juguetes”, matiza Andrea Sommese, miembro del equipo.

Los investigadores encontraron 41 perros de 9 países: Estados Unidos, Reino Unido, Brasil, Canadá, Noruega, Países Bajos, España, Portugal y Hungría. La mayoría de los estudios previos sobre este tema incluyeron Border Collies.

‘Border Collies’

Si bien el aprendizaje de las etiquetas de los objetos es muy raro incluso en los Border Collies, no fue sorprendente que muchos de los que participaron en el estudio actual (56%) pertenecieran a esta raza.

Sin embargo, el estudio documentó la capacidad de aprender en razas distintas de perros superdotados, como dos pomeranos, un pequinés, un shih tzu, un corgi, un caniche y algunas razas mixtas.

«Sorprendentemente, la mayoría de los dueños informaron que no enseñaban intencionalmente a sus perros los nombres de los juguetes, sino que parecían aprenderlos espontáneamente durante sesiones de juego no estructuradas«, puntualiza Shany Dror, investigadora principal. Tampoco encontraron correlaciones entre el nivel de experiencia de los dueños en el adiestramiento y la capacidad de los canes para reconocerlos.

“En nuestros estudios anteriores demostramos que los perros GWL aprenden nuevos nombres de objetos muy rápidamente. Cuando realizamos la prueba, el número promedio de juguetes conocidos fue 29, pero cuando publicamos los resultados, más del 50% de los dueños informaron que sus mascotas ya habían adquirido un vocabulario de más de 100 nombres”, insiste Shany Dror.

Por último, el profesor Adam Miklósi, jefe del Departamento de Etología, afirma que “la rara capacidad de aprender los nombres de los objetos es el primer caso documentado de talento en una especie no humana. La muestra relativamente grande en este estudio ayuda a identificar las características comunes que comparten y nos acerca un paso más en la búsqueda de comprender su habilidad única”.

Esta investigación es parte del proyecto de investigación Genius Dog Challenge, cuyo objetivo es comprender el talento único que tienen los perros Gifted Word Learner. Los investigadores piden a los dueños de perros que creen que sus mascotas conocen varios nombres de juguetes que se pongan en contacto a través de su web.

 

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